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Un nuovo dispositivo che si trova all’interno di un container che utilizza energia pulita può portare quasi istantaneamente acqua potabile: il tetto di un condominio a Nairobi, una zona disastrata dopo un uragano a Manila, un villaggio rurale nello Zimbabwe, estraendo acqua dall’aria.

Il progetto di Skysource / Skywater Alliance, ha appena vinto $ 1,5 milioni del Premio Water Abundance XPrize. La competizione, lanciata nel 2016, ha chiesto ai progettisti di costruire un dispositivo che potesse estrarre almeno 2.000 litri di acqua al giorno dall’atmosfera (sufficiente per le esigenze giornaliere di circa 100 persone), utilizzare energia pulita e costare non più di 2 centesimo al litro.

Quasi 800 milioni di persone affrontano la scarsità d’acqua; altre soluzioni, come la dissalazione, sono costose e l’acqua dolce è limitata. Ma l’atmosfera potrebbe essere sfruttata come una risorsa. “In ogni momento può estrarre 12 quadrilioni di galloni, un numero molto, molto grande”, dice l’ideatrice del progetto. Le necessità delle famiglie per tutti i 7 miliardi di persone sulla terra ammontano a circa 350 o 400 miliardi di galloni. Una manciata di dispositivi aria-acqua esistevano già, ma erano abbastanza costosi da utilizzare.

Il nuovo sistema, chiamato WEDEW è stato creato combinando due sistemi esistenti. Uno è un dispositivo chiamato Skywater , una grande scatola che imita il modo in cui si formano le nuvole: prende aria calda, che colpisce l’aria fredda e forma goccioline di condensa che possono essere utilizzate come acqua potabile pura. L’acqua viene conservata in un serbatoio all’interno del container di spedizione, che può quindi essere collegato a una stazione di ricarica delle bottiglie o a un rubinetto.

Poiché il processo utilizza una grande quantità di energia elettrica, i progettisti l’hanno abbinato a un gassificatore di biomassa, una fonte di energia a basso costo. Quando il gassificatore viene riempito con trucioli di legno, gusci di noce di cocco o qualsiasi altra biomassa disponibile localmente, un processo (pirolisi) vaporizza quel materiale. Ciò rende il sistema caldo e umido, l’ambiente ideale per far funzionare la macchina aria-acqua. Come genera energia, produce anche biochar, un carbone che può essere aggiunto al terreno per immagazzinare carbonio e aiutare le piante a crescere.

“Penso che il futuro delle tecnologie si sposterà su questo modello rigenerativo che aiuta effettivamente a riparare il danno che abbiamo fatto all’ambiente”, afferma David Hertz, un architetto con base in California che ha contribuito a guidare il progetto.

In un posto come la California, il gassificatore potrebbe essere nutrito con alberi di pino che sono stati uccisi da anni di siccità e parassiti. Lasciati nelle foreste, gli alberi morti sono a rischio di incendiarsi e di liberare CO2. Nella macchina, il carbonio nel legno potrebbe essere catturato e aggiunto al terreno mentre il sistema crea acqua fresca.

In alcune parti del mondo in cui il legno è meno disponibile, il sistema potrebbe funzionare anche a energia solare e a batteria piuttosto che a biomassa. In entrambi i casi, può essere rapidamente dispiegato fuori dalla rete in aree in cui l’acqua è inquinata o dove le scorte sono diminuite a causa della siccità.